Il y a peu de choses auxquelles un menuisier sera confronté qui soient aussi déroutantes que le contreplaqué. Cela semble simple : Je veux construire des armoires en chêne, alors je vais prendre quelques feuilles de contreplaqué de chêne de 2 cm d’épaisseur et je vais commencer. Mais quand je vais l’acheter, les nuages d’orage arrivent. Où puis-je l’acheter ? Que dois-je demander ? Est-ce que je veux du contreplaqué coupé au rouleau ou en tranches ? Quelle qualité ? Quel noyau ? Quelle sera la finesse de 2 cm cette fois-ci ? Les bords se fissureront-ils si j’essaie d’y mettre des vis ? Le placage sera-t-il si mince que je le poncerai avec la première passe de la ponceuse ? Dois-je essayer les produits importés ? Puis-je me souvenir du nom du produit importé que j’ai acheté la dernière fois ?

Est-ce que c’est moi, ou le contreplaqué s’abîme un peu plus à chaque fois que je l’achète ?

La première question à laquelle il faut répondre est la suivante : Cherchez-vous quelque chose qui semble avoir sa place dans un meuble de qualité, ou est-ce que l’utilité est votre principale préoccupation ? Le contreplaqué qui a l’air beau, dans une essence comme le cerisier, le chêne ou le noyer, est classé et évalué principalement en fonction de la qualité et de l’épaisseur du placage de face. Le contreplaqué de bois dur est considéré comme un produit d’apparence, par opposition au contreplaqué de bois tendre, qui est considéré comme un matériau structurel. Différentes règles et qualités sont utilisées pour différents types de contreplaqué.

Le contreplaqué en bois feuillu a une face et un dos distincts. Dans une porte d’armoire, par exemple, vous souhaitez obtenir la meilleure apparence possible à l’extérieur. À l’intérieur, vous voulez qu’il soit toujours beau, mais de petites zones de loupe, des stries minérales ou de l’aubier ne seront pas aussi distrayantes qu’elles le seraient sur une surface qui est toujours exposée. Pour le contreplaqué de bois dur, le système de classement du placage de face est désigné par des lettres : A est le meilleur et D le pire. Il existe une norme différente pour les dos : 1 est le meilleur et 4 le pire. A1 ou A2, avec un placage tranché simple, est généralement la meilleure qualité disponible pour les travaux qui recevront une finition claire. Les grades B et inférieurs pour les faces et 3 et inférieurs pour les dos sont généralement considérés comme convenant uniquement aux travaux de qualité peinture. Le placage coupé en rotation ressemblera à du contreplaqué, plutôt qu’à du bois massif. Vous pouvez probablement vous en sortir en utilisant du placage coupé au tour pour quelque chose comme l’intérieur d’une armoire, mais il ne sera pas parfait sur une surface exposée à côté du bois massif.

La qualité doit être estampillée sur le côté de la feuille, mais elle est souvent absente dans les contreplaqués importés. Attendez-vous à payer 75 euros ou plus pour une feuille de contreplaqué A2 avec un placage tranché ordinaire. Le contreplaqué de chêne et de bouleau que les grands magasins de bricolage avaient en stock (environ 40 euros) au moment de la rédaction de ce document était classé C3. La différence de prix est surtout due à la différence de placage. En plus d’être de qualité inférieure, le placage de face sur les types de contreplaqué bon marché peut être aussi mince que 2 mm contre environ 6 mm sur les matériaux de meilleure qualité.

Matériau de base : L’histoire intérieure

Dans le cas du contreplaqué de résineux, on appelle contreplaqué tout matériau composé de différentes couches de bois, les couches étant à 90° les unes par rapport aux autres. Dans le cas du contreplaqué en bois dur, tout matériau peut se trouver entre les placages de face et de dos et être encore appelé contreplaqué. Le matériau de l’âme est spécifié séparément de la face, de sorte que vous pouvez avoir du contreplaqué d’érable avec une âme en placage (qui est similaire au contreplaqué de construction) ou avec une âme en panneau de particules ou en panneau de fibres de moyenne densité. Dans le cas du bois tendre, le contreplaqué est un contreplaqué et le panneau de particules est un panneau de particules. En ébénisterie, on parle d’âme en placage si l’on veut un matériau fabriqué de manière similaire au contreplaqué de construction. Les âmes intérieures du contreplaqué à âme en placage sont beaucoup plus épaisses que le vrai placage. Dans le cas du 2cm matériau épais, l’épaisseur des couches de l’âme peut aller d’environ 3 mm pour un matériau à sept couches (cinq couches de l’âme plus les deux faces de placage) à moins de 15 mm pour un matériau à 13 couches.

L’âme en panneaux de particules ou en MDF (panneaux de fibres à densité moyenne) est l’autre type d’âme en contreplaqué couramment utilisé. Dans l’ébénisterie professionnelle, ce sont les matériaux préférés pour un travail de qualité car ils sont plats et d’une épaisseur constante. En fait, les normes de qualité de l’Institut de menuiserie architecturale interdisent l’utilisation de contreplaqué à âme plaquée pour des articles spécifiques comme les portes d’armoire dans les catégories de construction supérieures. En examinant la façon dont le contreplaqué est fabriqué et le matériau dont il est constitué, on commence à comprendre pourquoi. Il y a vingt-cinq ans, si vous achetiez un morceau de contreplaqué de bouleau, ou tout autre contreplaqué de bois dur d’ailleurs, l’âme serait en bouleau. Aujourd’hui, le noyau peut être du peuplier, un autre bois dur bon marché, du sapin de Douglas, ou une combinaison de ces bois si le contreplaqué est fabriqué aux États-Unis ou au Canada. Beaucoup de contreplaqué est aujourd’hui fabriqué en Asie, en Afrique ou en Amérique du Sud, et le matériau de l’âme peut être n’importe quoi qui pousse en abondance près de l’usine de contreplaqué.

Partout où l’on fabrique du contreplaqué, les arbres utilisés pour le matériau de base sont à croissance rapide et n’ont que peu ou pas de valeur en tant que bois massif ou placage de face. Selon le souci de qualité du fabricant, ces noyaux peuvent varier énormément. Le plus grand problème est la variation d’épaisseur, mais une humidité inégale ou incorrecte peut également entraîner des feuilles qui sont déformées, courbées ou tordues. Le contreplaqué mal fabriqué a également tendance à se fendre ou à se délaminer, notamment lorsque des clous ou des vis sont enfoncés dans les bords.

De nombreux menuisiers s’opposent par principe à l’utilisation de contreplaqué autre que le contreplaqué à âme plaquée. L’un des principaux inconvénients du contreplaqué à âme en bois de placage n’apparaît souvent qu’au moment de la finition. Si le placage est mince et que l’âme est inégale, cette inégalité se télégraphiera et apparaîtra dans le placage de face. Comme le placage est si mince, il ne peut pas être poncé. Les noyaux de MDF et de panneaux de particules, bien qu’ils soient structurellement plus faibles, sont plus plats et plus réguliers. Si vous pouvez contourner les problèmes structurels et surmonter vos préjugés, vous pouvez obtenir de bien meilleures finitions et une menuiserie plus facile si vous utilisez des noyaux en MDF ou en panneaux de particules.

Le contreplaqué qui travaille dur

Si vous voulez du contreplaqué à des fins plus utilitaires, comme des gabarits de magasin, des luminaires ou des boîtes à tiroirs, alors vous voulez un produit différent de quelque chose avec un beau placage et un noyau suspect. Le contreplaqué de bouleau de la Baltique, avec 13 couches d’une épaisseur nominale de 3/4″, a été le premier produit de ce type disponible pour cet usage. Appleply est une version américaine fabriquée à partir de bouleau et d’aulne. Un plus grand nombre de couches de matériau plus fin permet d’obtenir un panneau plus rigide et plus stable, et ce pour deux raisons. Chaque ligne de collage rigide ajoute de la rigidité au panneau, et les plis plus fins ont tendance à être plus constants au début, et moins susceptibles de changer après la fabrication du panneau. De nombreux contreplaqués importés sont fabriqués de cette façon et peuvent être d’une bonne valeur.

Les contreplaqués importés ont également des règles de classement différentes. Les faces en contreplaqué de bouleau des pays baltes, de Russie et d’autres pays européens sont classées selon les lettres B (le meilleur), BB, CP et C (le pire) pour la face et le dos. Ces contreplaqués ont généralement un noyau constant et exempt de vides, de la même essence que la face. Généralement, B/BB est la meilleure qualité disponible. Certains contreplaqués d’Amérique du Sud et d’Asie sont classés selon un système similaire, mais une grande partie de ce matériau n’est pas classée.

L’essence utilisée dans le contreplaqué importé peut également être un mystère. Les noms sous lesquels le matériau est vendu ne sont pas des noms d’espèces spécifiques. De Luan à Chen-Chen, les noms donnés sont des noms commerciaux pour des groupes d’espèces, qui peuvent ou non avoir des propriétés similaires. Ces noms peuvent également changer de temps en temps. Si un nom importé a une mauvaise réputation, le même produit peut être vendu sous un nouveau nom, et les gens l’essaieront, en espérant qu’il sera meilleur. Il arrive que des produits provenant d’un continent soient vendus sous le nom d’un produit à succès provenant d’un autre continent. Sur le marché mondial, il y a entre 50 et 100 noms commerciaux en usage, et peu ou pas de réglementation ou de normes.

Comment nos échantillons se sont-ils comportés ?

Nous sommes allés acheter du contreplaqué dans notre région, et avons choisi 10 échantillons de trois sources. Nous avons également inclus un morceau de contreplaqué de chêne rouge avec un noyau de Luan qui avait été stocké dans mon garage pendant 10 ans. Nous avons fait des tests sur nos échantillons pour voir quelles étaient les différences entre les « bonnes choses » et les « choses bon marché ».

Nous avons d’abord vérifié l’épaisseur. Nous savions que le contreplaqué 2 cm est toujours sous-dimensionné et que l’épaisseur peut varier d’un bout à l’autre de la feuille. Ce qui nous a surpris, c’est l’ampleur de la variation, même sur un petit échantillon. Nous avons commencé par un carré 60 x 60 cm de chaque type et nous l’avons découpé en 18 morceaux. Nous pensions que l’épaisseur de chacun de ces petits échantillons serait relativement constante et nous avons prévu de mesurer chaque échantillon en un seul point. En essayant de décider où mesurer, nous avons découvert beaucoup de variations et avons décidé de mesurer chaque coin avec un jeu d’étriers à cadran dont la lecture se fait par incréments de .001″.

Seuls trois des 193 échantillons ont mesuré la même épaisseur à chaque coin. Deux d’entre eux provenaient du morceau de contreplaqué de bouleau de la Baltique. Mais l’un était plus fin que l’autre (005″). La variation totale dans les échantillons de bouleau de la Baltique était de .009″. Les 18 échantillons de bouleau de la Baltique variaient tous de .003″ ou moins, ce qui en fait le matériau le plus homogène que nous ayons testé. Juste derrière, il y avait des échantillons de chêne de 10 ans avec un noyau de Luan. Seuls deux de ces échantillons variaient de plus de .003″. Nos échantillons de chêne rouge de Lowe étaient presque aussi uniformes en épaisseur, avec une variation moyenne de .003″ dans chaque petit échantillon et une variation de .008″ au sein du groupe d’échantillons. Cependant, seules 10 pièces présentaient une variation inférieure à .003″ au sein de ces échantillons.

La pièce la plus incohérente que nous avons testée était l’une des plus chères – un placage d’érable tranché sur une âme de peuplier provenant de notre fournisseur de bois dur. La variation totale était de .022″, avec une moyenne de .004″ parmi les petits échantillons. Seules six des 18 pièces présentaient une variation de .003″ ou moins au sein des échantillons. Les deux seuls échantillons présentant une variation moyenne plus importante, .005″, provenaient tous deux de Lowe’s, un produit importé de neuf plis vendu sous le nom d' »Aljoma » et un bouleau à sept plis de fabrication américaine.

Pourquoi l’incohérence entre les types de contreplaqué ?

Lors de la fabrication du contreplaqué, les couches alternées de placages centraux sont collées ensemble à l’aide de chaleur et de pression. Au cours de ce processus, il y a un certain degré de compression dans les couches centrales. Différentes parties d’une couche peuvent se comprimer plus que d’autres, et chaque couche reprend les incohérences des couches adjacentes. Les fabricants affirment que cette compression est imprévisible. Les règles sont écrites de telle sorte que le contreplaqué de bois dur ne peut pas être plus épais que sa taille nominale, mais il peut être jusqu’à 11 mm plus fin. Le raisonnement est qu’un panneau plus fin et sous-dimensionné tiendra toujours dans une rainure découpée à la taille nominale, mais pas un panneau surdimensionné. Si les fabricants utilisent la totalité de la tolérance de 11 mm, ils utiliseront quatre à cinq pour cent de matériau en moins que si la feuille était à sa taille nominale.

L’impact pratique de cette mesure se fait sentir lorsque vous faites des joints. Comment exactement obtenir un joint dado bien ajusté dans un panneau incohérent et sous-dimensionné ? Les fabricants de fraises proposent des fraises vendues comme des mèches de contreplaqué, généralement 0,40 mm ou 0,80 mm de moins que la taille nominale de 3/4″ ou 1/2″. Cela semble raisonnable, mais en achetant un foret correspondant à chaque épaisseur de contreplaqué que vous pourriez rencontrer, vous ne gagnerez qu’une collection de forets qui fonctionnent presque.

Si vous voulez vraiment un joint bien ajusté, la solution pratique nécessite des étapes supplémentaires. Vous devez fraiser le bord du contreplaqué qui s’adapte au dado de votre projet. La façon la plus simple de procéder est de couper la rainure à une dimension plus petite, puis de fraiser une feuillure peu profonde sur le mat de la planche pour qu’elle corresponde à la largeur de la rainure.

Le test de la feuillure

Nous avons coupé 6 mm de profondeur par 20 mm de largeur de feuillure dans une extrémité de nos pièces d’échantillon avec un dado de pile placé sur la scie de table. Nous avons ensuite vissé des paires d’échantillons ensemble avec deux vis à cloisons sèches. À l’aide de notre perceuse, nous avons fait un trou de dégagement et nous avons fraisé 15 mm à partir de chaque bord de l’échantillon, et nous avons centré la feuillure. Nous avons assemblé les échantillons avec de la colle jaune, et dans un des trous, nous avons percé un trou pilote pour la vis. L’autre vis a été enfoncée sans pré-perçage. Les vis ont été enfoncées avec une perceuse sans fil, l’embrayage étant réglé pour s’arrêter lorsque la vis a atteint le fond.

Cela nous a également permis de bien voir les matériaux de base de chacun de nos types de contreplaqué. Dans les échantillons avec des carottes en bois dur – peuplier, bouleau et bois importé – les feuillures étaient lisses. La couche de tremble du noyau de sapin/aspen avait tendance à s’écailler et à se délaminer dans les coins. Dans les échantillons de carottes de sapin, beaucoup étaient très irréguliers et rugueux.

Nous avons délibérément placé les vis près du bord, et nous ne recommandons pas de les enfoncer sans avoir percé un trou pilote. Les résultats indiquent la qualité du matériau de la carotte elle-même et la qualité de la colle entre les couches de la carotte. Les échantillons ayant le plus grand nombre de couches de carottes étaient les plus résistants à la fissuration. Les carottes en bois dur et les échantillons de neuf plis ou plus avaient tendance à ne fendre que la couche qui contenait la vis, et les fissures étaient longues de 12 mm à 25 mm.

Dans les échantillons à sept plis, les fentes étaient beaucoup plus longues, et dans le pire des cas, elles mesuraient plusieurs centimètres de long. Plusieurs échantillons ont non seulement fendu la couche contenant la vis, mais ont également écarté le joint de colle entre les couches. La carotte de peuplier était la plus résistante aux fissures parmi ce groupe.

Notre test suivant a consisté à joindre les coins par deux clous de finition sans colle pour voir comment différents types de noyaux en contreplaqué tenaient les clous. Les joints ont ensuite été démontés pour voir si les clous se détachaient avec les pièces de face, ou s’ils restaient dans l’extrémité du noyau cloué. Aucun des échantillons ne s’est fendu, et les différences semblent se situer dans la structure du grain de la carotte. Les noyaux en bois dur tenaient généralement mieux l’attache que ceux en bois tendre.

Comment acheter les bonnes choses

Le marché du contreplaqué est en constante évolution à mesure que de nouvelles sources arrivent sur le marché, et nous pensons que tous les fabricants sont soumis à des pressions pour maintenir des prix bas. Dans cette optique, la qualité est souvent la première chose à sacrifier, et nous nous demandons si la tendance à la baisse de la qualité du contreplaqué en bois dur va se poursuivre. En raison de ce changement constant, il est difficile de recommander un produit en contreplaqué sans le voir et l’examiner attentivement.

Il y a trois éléments à prendre en compte lors de l’examen des types de contreplaqué à acheter. Le premier est le placage de face, s’il doit être exposé. Le grain doit ressembler à plusieurs pièces de bois massif, de 15 cm à 20 cm de large. Chaque autre pièce doit être l’image miroir de la suivante. Il s’agit d’un placage en tranches simples, appariées. Si le motif du grain est sauvage, avec de larges zones claires et sombres, il s’agit de placage coupé au tour. Attendez-vous à payer une prime pour le placage tranché à plat et assorti à un signet. Un bon placage peut facilement doubler le prix d’une feuille de contreplaqué.

La deuxième considération est la planéité globale de la feuille. Malgré sa réputation de planéité, les feuilles de contreplaqué présentent généralement un certain degré de courbure, mais celui-ci devrait être minimal. Retirez une feuille de la pile et regardez le long bord. Si la feuille est fortement déformée ou tordue, il y a probablement un problème dans les couches centrales et les conditions ne s’amélioreront pas au fur et à mesure que la feuille sera découpée.

La troisième chose à examiner est le bord. Plus il y a de plis, mieux c’est, et les noyaux en bois dur sont meilleurs que ceux en bois tendre. Examinez les joints entre les couches. Ils doivent être droits et lisses, et le fil doit être régulier et serré. S’il y a des vides, des fentes ou des nœuds sur les bords, vous pouvez être sûr qu’il y en aura beaucoup plus dans la feuille. Examinez aussi de près le bord du placage de face pour voir son épaisseur. S’il est difficile de détecter l’épaisseur du placage, il est trop mince et vous aurez probablement des difficultés à le poncer et à le finir. Les placages les plus minces sont très faciles à poncer et télégraphient souvent toute irrégularité des couches centrales à la surface finie.

Enfin, n’ayez pas peur de demander à votre fournisseur ce qu’il entend par les termes et les qualités qu’il utilise. Les termes « Shop Grade », « Cabinet Grade », « Stain Grade » et « Utility Grade » sont des termes couramment utilisés qui ne sont définis par aucune norme industrielle. Une source bien informée sera disposée à partager ses connaissances et contribuera à l’éducation. Il est préférable d’éviter un vendeur qui ne peut pas expliquer ce qu’il doit vendre.